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库珀:经济学家拨款之战

  美国政府2011财年于9月30日截止。预算赤字接近1.3万亿美元,明显低于去年2月的预测值,但是仍然高得令人沮丧。2009年2月启动的8500亿美元经济刺激方案已经落实完毕,通过个人消费和投资扭转经济颓势的希望却并未实现。

  因此,美国经济复苏愈加渺茫。那种认为经济刺激方案毫无成效的说法诚然有失公允,但也不为无据,因为当政府需求放缓之时,个人需求并没有充分提高。

  当前,美国失业率为9.1%,若非实施经济刺激方案,失业率可能会超过2009年10月的10.1%,所以不能说政府支出增加未能拉动就业。但是它确实没有创造出充分的就业机会并由此创造充分的需求,以弥补经济刺激放缓所造成的缺口。

  9月中旬,美国总统奥巴马提出要追加4470亿美元的政府“支出”,其中大部分是以促进消费为目标的税减。奥巴马随后建议,如果提高富人(主要指年收入不低于25万美元者)的纳税额,修复过去几年中营业税方面积累的漏洞,尤其是那些令油气产业受益的漏洞,那么新经济刺激方案(奥巴马没有直接使用这一敏感词汇)就无须增加预算赤字。不过,现任国会实际上不可能通过这类增税提案。

  此外,奥巴马还提议,修缮高速公路和机场等基础设施;削减劳动阶层和小企业的工资税(通常用于老人的养老金和医疗费),从而提高劳动阶层的可支配收入,降低小企业的用工成本。

  新经济刺激方案中的部分内容,尤其是扩大工资税的削减范围和额度,扩大失业救济金的领取范围等内容,有可能在国会通过,虽然国会中一些共和党人无论如何都不希望帮助奥巴马“获胜”,即使帮助奥巴马也意味着帮助美国经济和人民。

  当前,2012财年的政府支出又成了棘手问题。2012财年始于今年10月1日。根据美国宪法,每年由众议院负责批准政府支出方案并予以拨款。未经国会批准的政府支出均属不合法。此外,总统和副总统以下所有高级政府官员的任命都必须经过参议院的“建议与赞同”,包括最高法院法官,驻外大使和军方高层等等。

  问题在于,近年来国会并未在新财年开始之前对必要的资金予以拨款。2011财年的预算直到今年4月才最终通过,距离整个财年结束已经不到半年。在新的预算案通过之前,美国通常适用“持续决议”,即允许政府机构延续上一年度的支出水平。

  今年9月,为了避免政府被迫关门,共和党人控制的众议院通过了“持续决议”,但是民主党人控制的参议院否决了这项决议。两党的分歧在于一笔37亿美元的紧急救灾援助。联邦政府向发生自然灾害的地区提供资金支持本为惯例。通过这一明确机制,可以让美国国内一方有难,八方支援,共度难关。

  然而,众议院坚持认为,通过这项拨款就要相应减少其他政府开支,而参议院强调,救灾拨款通常是不可预见的紧急支出,应当置于正常预算之外。直到后来,管理救灾资金的联邦应急管理署神奇地发现无须提供额外资金,两党才达成妥协。国会通过了一项“持续决议”,使政府可以维持到10月4日,不用马上关门,并承诺在10月的第一周内将“持续决议”延长到11月中旬。

  2012财年已经开始,政府支出尚未在国会通过,其中大部分内容也不大可能在短期内通过。“持续决议”就是为了保证在政府支出没有按期通过,仍在讨论中时,政府能够维持运转。

  及时批准政府支出本是宪法赋予议员的责任,但是,坚持要求削减政府开支,并因此一再拖延拨款的众议院共和党人再次逃避了这项宪法责任。

  作者理查德?库珀(Richard Cooper)为哈佛大学经济学教授

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